City Council Election System

Background


The Pasco City Council is made up of five seats where voting is by district in the primary election, but “at-large” in the general election, and two “at-large” seats which are voted city-wide in both the primary and general election. This system has seen numerous district boundary adjustments, a process called redistricting, over the past several election cycles in response to the rapid growth of the city.  Along with the overall growth, community demographics have changed.  According to U.S. Census data, 20 percent of the population in 1980 was of Latino heritage; today that number is 56 percent. Demographic changes in the city’s voting age population have also occurred, with an estimated 36 percent of the voting age population identifying as Latino.

Noting this trend, the City Council took particular care during the 2014-2015 redistricting process to assure that districts in areas more densely populated with Latino voting age citizens be structured in such a way as to maximize the impact of the Latino vote.  Through this process, the City Council recognized the impact of state law preventing Pasco and cities like it from providing for a district-only based election system in both the primary and general elections which limits the impact of the Latino vote.

In May 2015, the City Council enacted Resolution No. 3635 declaring its intent to pursue a change in state law to allow district based-voting, declaring its continuing intent to provide equal voting opportunities for all of its citizens, and to provide equitable and proportional representation.  A district-based voting system would provide that only the voters residing within the district vote on the district representative, not only for the primary, but also for the general election. The City actively pursued a change in state law through the legislative process during the 2015 and 2016 legislative sessions; however, the State Legislature has yet to pass a bill that would offer relief.

The American Civil Liberties Union (ACLU) of Washington, in March 2016, notified the City that they believed the City’s election system, as it fails to provide for district-based elections, violates the federal Voting Rights Act (VRA) and would seek remedies, including court action, to make the City compliant with the VRA.  The City engaged in active negotiations with the ACLU to evaluate the concerns raised, ensure whatever course the City Council elected to pursue would withstand any challenges for violating state or federal law, and avoid litigation.

Since receiving the ACLU’s first communication, Pasco City officials consulted with the ACLU to determine the data and the law that must be considered in addressing the violations of the VRA.  Given the fact that state law precludes district-based voting in cities like Pasco, and Pasco’s efforts change state law to allow for greater flexibility have been fruitless, both the City and ACLU agreed that it would be necessary to embrace limited litigation in Federal Court as the only available means to bring the force of federal law to remedy the problem that exists as a result of state law.

Next Steps


Following the filing of a complaint in Federal Court by the ACLU, alleging violation of the VRA, the City and ACLU jointly proposed a “Partial Consent Decree” which served to identify the likely violation of the VRA and establish jurisdiction of the Court to order an appropriate remedy to address the violation. The City Council approved the submission of the Partial Consent Decree at the August 15, 2016 Regular Meeting.

Upon the approval of the Partial Consent Decree, the City and ACLU met to determine if agreement could be reached on a voting plan as remedy for the VRA issues. Since an agreement was not reached, the Federal Court heard arguments from each side on December 7, with the goal that Court approval of any plan could occur well in advance of the May 2017 City Council candidate filing deadline.

With the above approach in mind, and Council goals of a thorough public outreach effort during the process and completion of the process as far in advance of the 2017 election cycle as possible, this has been the schedule for the process:

The public hearing on September 6 on alternative voting systems included the concept of district-based voting, including the number of Council seats which should be elected by District.

Under a district-based voting scenario, the Council evaluated potential options for consideration:

  • Five districts with two at-large seats
  • Six districts with one at-large seat
  • Seven districts with no at-large seats

The Council, in the September 19 meeting, chose the six district, one at-large seat option as the preferred alternative.

The public hearing on October 3 considered the boundaries under the preferred six district system, with Council action on preferred boundaries on October 10.  After Council action, the preferred plan and district boundaries were presented to the federal court for review, potential change, and final decision.

Following these actions, the Federal Court heard arguments from the City and the ACLU on December 7 on the preferred remedies for the VRA violation.  

On January 27, 2017, 
Judge Suko rendered a decision; he agreed that the City’s proposed plan of a six district, one “at-large” Council election system met the requirements of the federal Voting Rights Act.  The judge did require that all Council seats be up for election in 2017, with districts 1, 3, 4, and 6 elected to four-year terms, and districts 2, 5, and the at-large seat be initially elected to two-year terms followed by four-year terms thereafter.

“This matter is extremely complicated and of great importance to our community as it changes how City Council members are elected,” said Pasco Mayor Matt Watkins. “Council’s adoption of a 6 district and 1 at-large plan accomplishes several goals the City Council has been working on to avoid racially polarized voting in Pasco and promote participation. These significant changes represent a positive steady effort and considerable time by the City Council with public input,” he added.

For more information, contact the City Manager's office at (509) 545-3404.

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Fondo

El Ayuntamiento de Pasco se compone de cinco escaños donde la votación es por distrito en las elecciones primarias, pero "en general" en las elecciones generales, y dos escaños "en general", que son votados en toda la ciudad tanto en las elecciones primarias y elección general. Este sistema ha visto numerosos ajustes de límites de distritos, un proceso llamado redistribución de distritos, en los últimos ciclos electorales en respuesta al rápido crecimiento de la ciudad. Junto con el crecimiento general, la demografía de la comunidad ha cambiado. Según datos del Censo de los Estados Unidos, el 20 por ciento de la población en 1980 era de herencia latina; Hoy ese número es 56 por ciento. También se han producido cambios demográficos en la población en edad de votar de la ciudad, con un 36 por ciento de la población en edad de votar identificándose como latina.

Tomando nota de esta tendencia, el Ayuntamiento tomó especial cuidado durante el proceso de redistribución de distritos 2014-2015 para asegurar que los distritos en áreas más densamente pobladas con ciudadanos latinos de edad de votar estén estructurados de tal manera que maximicen el impacto del voto latino. A través de este proceso, el Concejo Municipal reconoció el impacto de la ley estatal que impide que Pasco y ciudades como ésta provean un sistema electoral basado en el distrito en las elecciones primarias y generales que limita el impacto del voto latino.

En mayo de 2015, el Concejo Municipal promulgó la Resolución No. 3635 declarando su intención de perseguir un cambio en la ley estatal para permitir el voto basado en distritos, declarando su intención continua de proveer igualdad de oportunidades para votar a todos sus ciudadanos y proveer equidad y proporcionalidad representación. Un sistema de votación basado en el distrito proveería que sólo los votantes que residen dentro del distrito voten al representante del distrito, no sólo para la elección primaria, sino también para la elección general. La Ciudad continuó activamente un cambio en la ley estatal a través del proceso legislativo durante las sesiones legislativas de 2015 y 2016; Sin embargo, la Legislatura del Estado aún no ha aprobado un proyecto de ley que ofrezca alivio. La Unión Americana de Libertades Civiles (ACLU) de Washington, en marzo de 2016, notificó a la Ciudad que creían que el sistema electoral de la Ciudad, ya que no prevé elecciones distritales, viola la Ley de Derechos de Voto (VRA) , Incluyendo acción judicial, para hacer que la Ciudad cumpla con la VRA. La Ciudad entabló negociaciones activas con la ACLU para evaluar las preocupaciones planteadas, asegurar cualquier curso que el Concejo de la Ciudad elegido persiga enfrentaría cualquier desafío por violar la ley estatal o federal y evitar los litigios. Desde que recibió la primera comunicación de la ACLU, los funcionarios de la Ciudad de Pasco consultaron con la ACLU para determinar los datos y la ley que deben ser considerados al abordar las violaciones de la VRA. Dado el hecho de que la ley estatal impide la votación distrital en ciudades como Pasco, y los esfuerzos de Pasco cambiar la ley estatal para permitir una mayor flexibilidad han sido infructuosos, tanto la Ciudad como ACLU acordaron que sería necesario abarcar un litigio limitado en la Corte Federal como Los únicos medios disponibles para poner la fuerza de la ley federal para remediar el problema que existe como resultado de la ley estatal.

Próximos Pasos

 
Después de la presentación de una queja en la Corte Federal por la ACLU, alegando violación de la VRA, la Ciudad y ACLU propusieron conjuntamente un "Decreto de Consentimiento Parcial" que sirvió para identificar la posible violación de la VRA y establecer la jurisdicción de la Corte para ordenar una Recurso apropiado para hacer frente a la violación. El Concejo Municipal aprobó la presentación del Decreto de Consentimiento Parcial en la Reunión Ordinaria del 15 de agosto de 2016. Tras la aprobación del Decreto de Consentimiento Parcial, la Ciudad y ACLU se reunieron para determinar si se podía llegar a un acuerdo sobre un plan de votación como remedio para las cuestiones de VRA. Como no se llegó a un acuerdo, el Tribunal Federal escuchó argumentos de cada parte el 7 de diciembre, con el objetivo de que la aprobación de cualquier plan por parte de la Corte pudiera ocurrir con bastante antelación a la fecha límite de presentación del candidato para el Consejo Municipal de mayo de 2017. Teniendo en cuenta el planteamiento anterior y los objetivos del Consejo de realizar un amplio esfuerzo de divulgación pública durante el proceso y la finalización del proceso lo antes posible del ciclo electoral de 2017, este ha sido el calendario del proceso:

La audiencia pública del 6 de septiembre sobre sistemas de votación alternativos incluyó el concepto de votación en el distrito, incluyendo el número de asientos del Consejo que deberían ser elegidos por el Distrito. Bajo un escenario de votación basado en el distrito, el Consejo evaluó posibles opciones para considerar:

  • Cinco distritos con dos asientos en general
  • Seis distritos con un asiento en general
  • Siete distritos sin asientos en general

El Consejo, en la reunión del 19 de septiembre, eligió la opción de seis distritos, una opción de asiento en general como la alternativa preferida. La audiencia pública del 3 de octubre consideró los límites bajo el sistema de seis distritos preferido, con una acción del Consejo sobre los límites preferidos el 10 de octubre. Después de la acción del Consejo, el plan preferido y los límites del distrito fueron presentados a la corte federal para revisión, cambio potencial y decisión final. 

A raíz de estas acciones, el Tribunal Federal escuchó los argumentos de la Ciudad y la ACLU el 7 de diciembre sobre los remedios preferidos para la violación VRA. 

El 27 de enero de 2017, el juez Suko dictó una decisión; Él estuvo de acuerdo en que el plan propuesto por la Ciudad de un sistema de distrito de seis distritos y un sistema de elección del Consejo "en general" cumplía con los requisitos de la Ley Federal de Derechos Electorales. El juez exigió que todos los escaños del Consejo estuvieran en las elecciones de 2017, con los distritos 1, 3, 4 y 6 elegidos para un mandato de cuatro años, y los distritos 2, 5, Seguido de términos de cuatro años a partir de entonces.

"Este asunto es extremadamente complicado y de gran importancia para nuestra comunidad, ya que cambia la forma en que los miembros del Concejo Municipal son elegidos", dijo el alcalde de Pasco, Matt Watkins. "La adopción por el Consejo de un plan de 6 distritos y 1 en general cumple con varios objetivos que el Concejo Municipal ha estado trabajando para evitar la polarización racial en Pasco y promover la participación. Estos cambios significativos representan un esfuerzo constante positivo y un tiempo considerable por parte del Ayuntamiento con el aporte del público ", agregó.

Para más información, comuníquese con la oficina del Gerente Municipal al (509) 545-3404.

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