City Council Election System

Background


The Pasco City Council is made up of five seats where voting is by district in the primary election, but “at-large” in the general election, and two “at-large” seats which are voted city-wide in both the primary and general election. This system has seen numerous district boundary adjustments, a process called redistricting, over the past several election cycles in response to the rapid growth of the city.  Along with the overall growth, community demographics have changed.  According to U.S. Census data, 20 percent of the population in 1980 was of Latino heritage; today that number is 56 percent. Demographic changes in the city’s voting age population have also occurred, with an estimated 36 percent of the voting age population identifying as Latino.

Noting this trend, the City Council took particular care during the 2014-2015 redistricting process to assure that districts in areas more densely populated with Latino voting age citizens be structured in such a way as to maximize the impact of the Latino vote.  Through this process, the City Council recognized the impact of state law preventing Pasco and cities like it from providing for a district-only based election system in both the primary and general elections which limits the impact of the Latino vote.

In May 2015, the City Council enacted Resolution No. 3635 declaring its intent to pursue a change in state law to allow district based-voting, declaring its continuing intent to provide equal voting opportunities for all of its citizens, and to provide equitable and proportional representation.  A district-based voting system would provide that only the voters residing within the district vote on the district representative, not only for the primary, but also for the general election. The City actively pursued a change in state law through the legislative process during the 2015 and 2016 legislative sessions; however, the State Legislature has yet to pass a bill that would offer relief.

The American Civil Liberties Union (ACLU) of Washington, in March 2016, notified the City that they believe the City’s current election system, as it fails to provide for district-based elections, violates the federal Voting Rights Act (VRA) and would seek remedies, including court action, to make the City compliant with the VRA.  The City has been in active negotiations with the ACLU to evaluate the concerns raised, ensure whatever course the City Council elects to pursue will withstand any challenges for violating state or federal law, and avoid litigation.

Since receiving the ACLU’s first communication this spring, Pasco City officials have been consulting with the ACLU to determine the data and the law that must be considered in addressing the alleged violations of the VRA.  Given the fact that state law precludes district-based voting in cities like Pasco, and Pasco’s efforts change state law to allow for greater flexibility have been fruitless, both the City and ACLU agree that it will be necessary to embrace limited litigation in Federal Court as the only available means to bring the force of federal law to remedy the problem that exists as a result of state law.

Next Steps


Following the filing of a complaint in Federal Court by the ACLU, alleging violation of the VRA, the City and ACLU have jointly proposed a “Partial Consent Decree” which would serve to identify the likely violation of the VRA and establish jurisdiction of the Court to order an appropriate remedy to address the violation. The City Council approved the submission of the Partial Consent Decree at the August 15 Regular Meeting.

Upon the approval of the Partial Consent Decree, the City and ACLU will meet to determine if agreement could be reached on a voting plan as remedy for the VRA issues.  If a joint plan can be agreed to, it would be submitted to the Court for final approval.  If no agreement is reached, the Court would hear arguments from each side and make a decision on the final plan.  It is envisioned that Court approval of any plan would occur well in advance of the May 2017 City Council candidate filing deadline.

With the above approach in mind, and Council goals of a thorough public outreach effort during the process and completion of the process as far in advance of the 2017 election cycle as possible, this has been the schedule for the process to move forward:

The public hearing on September 6 on alternative voting systems included the concept of district-based voting, including the number of Council seats which should be elected by District.

Under a district-based voting scenario, the Council evaluated potential options for consideration:

  • Five districts with two at-large seats
  • Six districts with one at-large seat
  • Seven districts with no at-large seats

The Council, in the September 19 meeting, chose the six district, one at-large seat option as the preferred alternative.

The public hearing on October 3 considered the boundaries under the preferred six district system, with Council action on preferred boundaries on October 10.  After Council action, the preferred plan and district boundaries were presented to the federal court for review, potential change, and final decision.

“This matter is extremely complicated and of great importance to our community as it changes how City Council members are elected,” said Pasco Mayor Matt Watkins. “Council’s adoption of a 6 district and 1 at-large plan accomplishes several goals the City Council has been working on to avoid racially polarized voting in Pasco and promote participation. These significant changes represent a positive steady effort and considerable time by the City Council with public input,” he added.


For more information, contact the City Manager's office at (509) 545-3404.

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Fondo


El Ayuntamiento de Pasco se compone de cinco asientos donde el voto es por distrito en la elección primaria, pero "en general" en la elección general, y dos asientos "en general", que son votadas en toda la ciudad, tanto en el primario y elección general. Este sistema ha sido testigo de numerosos ajustes de límites de distrito, un proceso llamado redistribución de distritos, en los últimos ciclos electorales en respuesta al rápido crecimiento de la ciudad. Junto con el crecimiento en general, la demografía de la comunidad ha cambiado. De acuerdo con datos del Censo EE.UU., el 20 por ciento de la población en 1980 era de origen latino; hoy ese número es del 56 por ciento. Los cambios demográficos en la población en edad de votar de la ciudad también han ocurrido, y se estima que el 36 por ciento de la población en edad de votar se identifican como latinos.

Observando esta tendencia, el Ayuntamiento tuvo cuidado especial durante el proceso de redistribución de distritos 2014-2015 para asegurar que los distritos más densamente pobladas con los ciudadanos Latinos en edad de votar estructurarse de tal manera que se maximice el impacto del voto latino. A través de este proceso, el Ayuntamiento reconoció que la ley estatal impide que Pasco y ciudades similares prevean un sistema electoral único distrito basada tanto en las elecciones primarias y generales limita el impacto del voto latino.

En mayo del 2015, el Concejo Municipal aprobó la Resolución Nº 3635 declarando su intención de perseguir un cambio en la ley estatal para permitir el voto a base de distrito, declarando su intención de seguir ofreciendo oportunidades de voto igual para todos sus ciudadanos, y para proporcionar una representación equitativa y proporcional. Un distrito basado en un sistema de votos hará posible que solo los votantes que residan dentro del distrito puedan votar en el representante del distrito, no solo para las primarias, sino que también para la elección general. La Ciudad persiguió activamente un cambio en la ley del estado a través del proceso legislativo durante las sesiones legislativas 2015 y 2016; Sin embargo, la Legislatura del Estado aún tiene que aprobar un proyecto de ley que ofrecería alivio.

En marzo del 2016, la Unión Americana de Libertades Civiles (ACLU) de Washington notificó a la Ciudad que ellos creen que el sistema electoral actual de la Ciudad, ya que no prevé elecciones en los distritos, viola la Ley de Derechos Electorales federal (VRA) y buscaría los recursos, incluida la acción judicial, para hacer que la Ciudad cumpla con la VRA. La Ciudad ha estado en negociaciones activas con el ACLU para evaluar las preocupaciones planteadas y para asegurar que todo lo que por supuesto, el Consejo de la Ciudad opta por perseguir resistirá cualquier desafío por violar las leyes estatales o federales y evitar litigios.

Desde que recibió la primera comunicación del ACLU esta primavera, los funcionarios de la ciudad de Pasco han estado consultando con el ACLU para determinar los datos y la ley que debe ser considerado en el tratamiento de las presuntas violaciones de la VRA. Teniendo en cuenta el hecho de que la ley estatal se opone a la votación en los distritos de ciudades como Pasco, y los esfuerzos de Pasco para encontrar un camino alrededor de los requisitos estatales han sido infructuosos, la Ciudad y el ACLU están de acuerdo en que es probable que sea necesario adoptar litigios limitados en la Corte Federal como el único medio disponible para que la fuerza de la ley federal remedie el problema que existe como resultado de la ley estatal.

Próximos Pasos


Tras la presentación de una demanda en la Corte Federal por la ACLU, por violación del VRA, la Ciudad y ACLU propondrán conjuntamente un "Decreto de Consentimiento" que serviría para identificar la probable violación de la VRA y establecer la jurisdicción de la Corte que ordene un recurso adecuado para hacer frente a la violación. El Ayuntamiento aprobó la presentación del "Decreto de Consentimiento parcial" en la reunión ordinaria de agosto 15.

Tras la aprobación del Decreto de Consentimiento, la Ciudad y el ACLU se reunirán para determinar si se pudo llegar a un acuerdo sobre un plan de votación como remedio para los problemas del VRA. Si un plan conjunto puede ser acordado, será sometido a la Corte para su aprobación final. Si no se alcanza un acuerdo, la Corte escuchará los argumentos de cada lado y tomar una decisión sobre el plan final. Se prevé que aprobación de la Corte de cualquier plan podría ocurrir mucho antes de la fecha límite de presentación Consejo de la Ciudad candidato para mayo de 2017.

Con el enfoque anterior en mente, y los objetivos del Consejo de un esfuerzo exhaustivo de alcance público durante el proceso y la finalización del proceso con la mayor anticipación del ciclo 2017 elecciones como sea posible, la Ciudad anticipa lo siguiente como un calendario previsible para el proceso de seguir adelante: 

La audiencia pública el 6 de septiembre sobre otros sistemas de votación incluyó el concepto de votación en los distritos, incluyendo el número de miembros del Consejo que deben ser elegidos por el Distrito.

En un escenario de votación basado en los distritos, el Consejo evaluara las posibles opciones para su consideración:
  • Cinco distritos con dos asientos "en general" 
  • Seis distritos con un asiento "en general" 
  • Siete distritos sin asientos "en general" 
El Consejo, en la reunión de septiembre 19, eligió el distrito seis, una opción de asiento "en general" como la alternativa preferida.

La audiencia pública el 3 de octubre tendrá en cuenta los límites bajo el sistema preferido de seis barrios, con la acción del Consejo programada 10 de octubre. Después de la acción del Consejo, los límites de los distritos preferidos y el plan serán presentados a la corte federal para su revisión, cambio potencial, y la decisión final.

"Este asunto es muy complicado y de gran importancia para nuestra comunidad, ya que cambia cómo se eligen a los miembros del Consejo de la ciudad", dijo el alcalde de Pasco, Matt Watkins. "La adopción del plan 6 y 1 en general por parte del Ayuntamiento logra varias metas en las cuales la Ciudad de Pasco ha estado trabajando para evitar votaciones racialmente polarizadas y promover la participación. Estos cambios significativos representan un esfuerzo constante positivo y un tiempo considerable por el Ayuntamiento con la opinión del público ", agregó.

Para obtener más información, comuníquese con la oficina del Administrador de la Ciudad al (509) 545-3404.

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